Ciencia y tecnología

Detectan los primeros terremotos estelares: los tesoros del mapa más preciso de la Vía Láctea

La tercera revisión del mapa estelar realizado por la sonda espacial europea Gaia aporta información nueva y mejorada de casi 2.000 millones de estrellas de nuestra galaxia

La misión Gaia de la ESA presenta la Vía Láctea en movimiento

La misión Gaia de la ESA presenta la Vía Láctea en movimiento

Es el mapa más preciso y completo de la Vía Láctea realizado hasta ahora y esto ha permitido ya a los astrónomos, por primera vez, poder observar los terremotos que se registran en las estrellas. Además, Gaia ha descubierto en nuestra propia galaxia estrellas nunca vistas hasta ahora.

La misión Gaia ha sido realizada por la Agencia Espacial Europea (ESA) la y acaba de publicar su nuevo “tesoro” que contiene miles de datos nuevos sobre nuestra galaxia. Además, gracias a este detallado estudio de la Vía Láctea, los astrónomos también han descrito el ADN estelar, movimientos asimétricos y otros aspectos fascinantes.

No en vano, Gaia tiene por objetivo crear el mapa multidimensional más preciso y completo de la Vía Láctea. Esto permite a los astrónomos reconstruir la estructura y la evolución pasada de nuestra galaxia durante miles de millones de años, además de comprender mejor el ciclo de vida de las estrellas y nuestro lugar en el Universo. La tercera publicación de datos de Gaia incluye información nueva y mejorada de casi 2.000 mil millones de estrellas de nuestra galaxia.

Novedades estelares

Este histórico catálogo incorpora las composiciones químicas, temperaturas, colores, masas, edades y velocidad a la que se acercan o alejan las estrellas de nosotros y gran parte de esta información nueva se ha obtenido por “espectroscopia”, una técnica en la que la luz de las estrellas se divide en los colores que la componen (como un arcoíris).

Otra novedad en este conjunto de datos es el catálogo más grande hasta la fecha de estrellas binarias, miles de objetos del Sistema Solar, como los asteroides y las lunas de planetas, y millones de galaxias y cuásares situados fuera de la Vía Láctea.

"Ahora sabemos cómo se mueven, si se acercan o se alejan, si la luminosidad varía, si son jóvenes o viejas, o qué elementos tienen en su atmósfera", ha detallado Carme Jordi, astrofísica de la Agencia Espacial Europea, en Hora 14.

El mapa que va a permitir hacer "arqueología" de nuestra galaxia

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"Todo eso nos da información sobre cuándo nacieron las estrellas y también sobre cuáles son de nuestra propia galaxia o de otras que hemos engullido. Toda la información que estamos publicando nos va a ayudar a hacer arqueología porque hay una parte de nuestra galaxia que desconocemos, y la que conocemos, no la conocemos con suficiente precisión. Ahora tenemos muchos más datos de las estrellas y podemos emparejarlas en familias de propiedades comunes".

Terremotos estelares

Pero sin duda uno de los descubrimientos más sorprendentes que se ha efectuado gracias a estos nuevos datos es que Gaia puede detectar terremotos estelares. Se trata de pequeños movimientos sísmicos que se registran en la superficie de una estrella y que cambian la forma de las estrellas, algo para lo que originalmente el observatorio no se había diseñado.

Anteriormente, Gaia ya había encontrado oscilaciones radiales que ocasionaban que las estrellas aumentaran y redujeran su tamaño de forma periódica mientras mantenían su forma esférica. Pero ahora Gaia también ha detectado otras vibraciones que pueden considerarse como tsunamis a gran escala. Estas oscilaciones no radiales alteran la forma global de la estrella y, por lo tanto, son más difíciles de detectar.

Gaia ha descubierto potentes terremotos estelares no radiales en miles de estrellas. Gaia también ha detectado estas vibraciones en estrellas donde rara vez se habían visto con anterioridad. A pesar de que estas estrellas no deberían registrar ningún terremoto conforme a la teoría actual, Gaia los ha detectado en su superficie.

«Los terremotos estelares nos brindan mucha información sobre las estrellas, especialmente sobre su funcionamiento interno. Gaia inaugura una mina de oro para la asterosismología de estrellas masivas», ha explicado en rueda de prensa el investigador belga Conny Aerts de Ku Leuven en Bélgica, un destacado miembro del equipo científico de la misión Gaia.

El ADN estelar

La composición de las estrellas nos puede brindar información acerca de su lugar de nacimiento y su trayectoria posterior y, por lo tanto, acerca de la historia de la Vía Láctea. Con la publicación de datos de hoy, Gaia presenta el mayor mapa químico de la Galaxia junto a los movimientos 3D, que van desde nuestro vecindario solar hasta las galaxias más pequeñas que rodean a la nuestra.

Algunas estrellas contienen más «metales pesados» que otras. Durante el Big Bang, solo se formaron elementos ligeros (hidrógeno y helio). El resto de elementos más pesados —denominados metales por los astrónomos— se crean dentro de las estrellas. Cuando las estrellas mueren, liberan estos metales en el gas y polvo que encontramos entre las estrellas, denominado medio interestelar, a partir del cual se forman nuevas estrellas. La formación activa de estrellas y su muerte permiten la existencia de un entorno más rico en metales. Por lo tanto, la composición química de una estrella es un poco como su ADN y nos ofrece información crucial sobre su origen.

Gracias a Gaia, observamos que algunas estrellas de nuestra galaxia están compuestas de material primordial, mientras que otras, como nuestro Sol, contienen materia enriquecida de generaciones anteriores de estrellas. Las estrellas que se encuentran más próximas al centro y al plano de nuestra galaxia son más ricas en metales en comparación con las estrellas situadas a una mayor distancia. Gaia también ha identificado estrellas que provenían inicialmente de galaxias distintas a la nuestra, basándose en su composición química.

Catálogo de asteroides

"Nuestra galaxia es un hermoso crisol de estrellas", explica la astrofísica Alejandra Recio-Blanco, miembro de Gaia en el Observatoire de la Côte d’Azur de Francia.

"Esta diversidad es extremadamente importante, ya que nos narra la historia de la formación de nuestra galaxia. Revela los procesos de migración dentro de nuestra galaxia y la acreción de galaxias externas. Asimismo, muestra claramente que nuestro Sol y todos nosotros pertenecemos a un sistema en continuo cambio, formado gracias a la reunión de estrellas y gas procedente de distintos orígenes". Gaia también aporta un nuevo catálogo de estrellas binarias que presenta la masa y evolución de más de 800.000 sistemas binarios, mientras que un nuevo estudio de asteroides comprende 156.000 cuerpos rocosos y profundiza en el origen de nuestro Sistema Solar.

Esta sonda espacial europea también revela información sobre 10 millones de estrellas variables y macromoléculas misteriosas entre estrellas, así como sobre cuásares y galaxias situadas más allá de nuestro propio vecindario cósmico.

"Gaia llevará a cabo descubrimientos que otras misiones más especializadas no podrían hacer. Este es uno de sus puntos fuertes. Estamos impacientes por ver cómo la comunidad astronómica se sumerge en nuestros nuevos datos para obtener más información de la que podríamos imaginar sobre nuestra galaxia y su entorno", concluye Timo Prusti, científico del proyecto de Gaia en la ESA.

El impresionante &#039;baile&#039; de la Vía Láctea sobre las Dunas de Maspalomas

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